La bióloga espcialista en mamíferos marinos Úrsula Pena, cuenta su experiencia trabajando en sísmicas 3D

Úrsula Pena

Úrsula Pena es bióloga especializada en mamíferos marinos, dedicándose profesionalmente al Marine Mammal Observer y Passive Acoustic Monitoring (MMO & PAM).

¿Qué hace exactamente un MMO?

La actividad básica del MMO a bordo de un buque sísmico consiste en asegurarse de que no hay ningún mamífero marino o tortuga dentro de un radio establecido alrededor del barco por los protocolos de seguridad, también identificamos la especie, y tomamos otra información como numero de individuos del grupo, presencia de crías o comportamiento.

 ¿Qué te ha llevado a dedicarte a esta actividad?, como cetóloga no es lo más habitual…

 No, no es muy habitual. Desde el punto de vista medioambiental se pueden cuestionar muchos aspectos acerca de la búsqueda y extracción de este recurso, todos tenemos en la memoria casos de catástrofes medioambientales originados por esta industria que no han ayudado mucho a su imagen, sin embargo, a día de hoy, el petróleo se sigue utilizando y se va a seguir buscando, todavía dependemos mucho de los combustibles fósiles. Mi postura es clara,  estoy a favor de las energías renovables y creo que se tiene que invertir y apostar por ellas. Sin embargo la necesidad de petróleo del mundo actual está ahí, ni la puedo negar ni la puedo cambiar, pero si me puedo asegurar de que esta actividad se realice bajo las condiciones más seguras posibles para los mamíferos marinos y tortugas, intentando que las petroleras entiendan nuestra actividad y la respeten a base de realizar mi trabajo de la forma más profesional y responsable posible.

Has hablado de la mala imagen que tiene la exploración sísmica, ¿cómo crees que se está tratando este tema?

 Es una pregunta complicada de la que se podría hablar mucho, lo que observo principalmente es la doble moral que se tiene con este tema y el juego en el que entran algunas organizaciones al ver el dinero que pueden conseguir entrando en este mundo y que se junta con el desconocimiento general que la opinión pública tiene sobre como se realizan estas campañas. A diario veo noticias exagerando o manipulando el efecto que esta actividad tiene sobre la vida marina, que claro que existe, pero se ven claras exageraciones en los medios.

 ¿Puedes ser más concreta?

 Si, por poner dos ejemplos recientes tratados de forma totalmente opuesta, recientemente Repsol anunció que iba a estudiar los yacimientos de petróleo y gas marinos en aguas de Canarias, la movilización y protestas en contra de esa exploración ha sido mayor que cuando se han realizado maniobras militares, mucho más dañinas porque no siguen ningún protocolo de mitigación y emplean distintas frecuencias y potencias. Por el contrario, también el año pasado se realizo una sísmica 3D en el banco de Galicia promovida por un instituto de investigación americano, a los periódicos les pareció una idea maravillosa, un instituto de investigación americano estudiando los fondos oceánicos  gallegos!, Las frecuencias, potencia y metodología empleadas que se utilizó en este estudio es prácticamente la misma que se emplea para la exploración de depósitos de hidrocarburos, y sin embargo esa sísmica fue aplaudida y fue noticia en todos los periódicos.

 ¿Dónde centras actualmente tu actividad?  

 Yo vivo en Gabón, en África occidental, donde tenemos 27 especies de mamíferos marinos, es una zona de apareamiento y cría de la Yubarta y una de las mayores zonas de nidificación de tortuga laúd a nivel mundial. Como comparación en el mediterráneo occidental  hay 8 especies de mamíferos marinos y alrededor de 6 especies que se han visto de forma ocasional. En esta región hay cientos de plataformas, a nadie le importa, están lejos y no les afectan ni las ven. Todo el mundo utiliza aviones, coches, bolsas de plástico….pero nadie quiere plataformas en sus costas. Gabón es uno de los mayores productores mundiales de petróleo y gran parte de su PIB se basa en este recurso pero al mismo tiempo tiene una biodiversidad increíble que hay que proteger, es muy importante encontrar un equilibrio entre una actividad que proporciona riqueza al país y la protección del medio ambiente.

 ¿Qué actividad se desarrolla en Gabón y qué efectos sobre el medio destacarías?

 En esta región se realizan muchas campañas de exploración sísmica cada año, aunque por el momento no tengo noticias de varamientos masivos, de hecho existen muy pocos varamientos comparados con por ejemplo Galicia, donde se dan 100 a 300 cada año, muchos con marcas de redes. El área se comparte con atuneros españoles y franceses que faenan aquí, que yo sepa no han registrado reducción de capturas; las yubartas y las tortugas siguen viniendo cada año y el mayor peligro para los peces siguen siendo la basura que llega al mar y la pesca ilegal y no regulada.

 El gobierno gaboneses está acordando ahora el empleo de plataformas desmanteladas como arrecifes artificiales que incrementen la productividad de las aguas y el uso de las zonas de exclusión petrolera como parte de la red de áreas protegidas y reservas marinas. Al mismo tiempo está realizando un gran esfuerzo para reducir la actividad pesquera ilegal y no controlada y gestionar de forma más eficiente sus recursos marinos. Se han prohibido el empleo de las redes de monofilamento en la pesca y todos los barcos arrastreros están obligados a llevar dispositivos para evitar la captura accidental de tortugas, lo que le convierte en uno de los primeros países del mundo en implantar esta medida.

 ¿Cómo empezaste en este sector?

 Mi primer trabajo en sísmica fue con Repsol exploración, todo el mundo me daba opiniones negativas sobre este mundo, y yo también las tenia, pero quería que las cosas se hicieran bien. Cuando tuve mi primera reunión con ellos me encontré con un equipo de personas increíble, me preguntaban sobre mi trabajo, como iba a realizar la campaña, que protocolo de mitigación  iba  seguir. Hoy en día sigo haciendo campañas con ellos y tenemos un acuerdo para publicar los resultados de los avistamientos realizados; después de mi primera campaña estuve durante más de 6 meses estuve pendiente si había varamientos por la zona donde estuvimos trabajando, no pasó nada.

 ¿Qué es necesario para ser MMO?

 En general los observadores somos profesionales con una gran experiencia en mamíferos marinos y también entendemos la sísmica. Aunque muchas compañías valoran mucho la experiencia previa del observador, no siempre es así. El curso requerido para trabajar como MMO y PAM es sencillo de realizar y teóricamente ya capacita para trabajar como observador, así que en ocasiones encuentras observadores poco serios que solo ven un sueldo a final de mes. Actualmente se tienen que realizar en Reino Unido, pero creo que ahora el gobierno español va a pedir un equivalente para aguas españolas que va a impartir una organización. En ambos casos creo que un curso de 2 días no sustituye a años de experiencia, y es lo único que se va a pedir, bueno da un poco de miedo, me parecería más importante contratar a gente con experiencia que pedir ese curso para trabajar en la sísmica, ya que todo queda en manos de a quien contrate la compañia.

  Hay otra ventaja en contratar observadores procedentes de la investigación y es que son capaces de recopilar datos de forma sistemática y correcta que permiten la publicación  de la información adquirida durante las campañas  que no solo es de gran utilidad científica y debería difundirse, sino que también es información que puede ayudar a mejorar los protocolos y entender mejor cuanto daño realizan efectivamente estas campañas ya que el numero de estudios científicos realizados a este respecto con datos originales siguen siendo muy escasos y puntuales y  por ello y ante la duda se favorece la toma de decisiones por parte de las administraciones desde un punto de vista de precaución.

 ¿Entonces, cómo afecta la sísmica a los cetáceos?

 En mi experiencia, los cetáceos reaccionan de forma muy diferente a la actividad realizada desde un buque de exploración sísmica. Dependiendo de la región, la especie y otros factores específicos, el comportamiento puede variar desde una clara evitación del barco, pasando por la total indiferencia y hasta la curiosidad. Dado que no se inicia la actividad si hay cetáceos cerca y que la actividad se inicia de forma progresiva dando tiempo a los cetáceos a alejarse, lo normal suele ser que mantengan una distancia prudencial durante todo el proceso.

Lo más anecdótico de todo es que en Gabón el enfoque es muy diferente al que se realiza en España, algo que es para pensar.  Gabón depende mucho del petróleo, aquí la estrategia de las organizaciones ecologistas, con las que también colaboro, en vez de buscar el enfrentamiento se enfoca en colaborar estrechamente con las compañías petroleras. La mayor financiación de los programas marinos de la Wildlife Conservation Society (WCS)  y de la WWF procede de petroleras, de esta forma se consiguen sacar adelante muchas investigaciones y también es una manera de asesorarles sobre cómo hacer las cosas de la mejor forma posible ,minimizando el efecto sobre la fauna. Los resultados de las investigaciones realizadas son enviados a las petroleras que los emplean para mejorar sus protocolos de seguridad y mejorar la calidad de sus informes de impacto ambiental.